Dennis, Martha Neal (LaFayette)

  • Saturday, February 1, 2014

Martha  Neal  Dennis, 99,  of  LaFayette,  GA, died  Thursday,  January  30,  2014. 

She  was  born  at  home  in  West  Armuchee,  on January  14,  1915,  in  the  house  her  grandfather  had  built  in  the  early  1880’s,  the daughter  of  Reece  Morton  Neal  and  Exa  Shahan  Neal.  Mrs.  Dennis  moved  to  LaFayette  in  1921  when  her  mother  decided  the  two  Neal  children  should  attend  town  schools.  She  was  a  1931  graduate  of  LaFayette  High  School  and  a  1935  graduate  of  the  University  of  Georgia,  where  she  obtained  a  degree  in  Elementary  Education.

Mrs.  Dennis  taught  at  Fairyland  School  1935  -  1937,  West  LaFayette  School  1937  -  1941,  and  retired  after  a  further  15  years  as a  teacher  and  elementary  librarian  with  the  Chickamauga  City  Schools  1958  -  1973.  Except  for  seven  years  when  she  lived  in  Tampa  and  Gainsville, Fl,  1950  -  1957,  she   spent  her  entire  lifetime  in  Walker  County  where  all  her  ancestors  had  settled  before  the  Civil  War.

After  spending  several  years  attending  to  the  needs  of  a  husband  whose  heart  ailments  required  two  bypass  operations,  Mrs.  Dennis  discovered  that a  widow  can  travel.  Globus  Gateway  drove  her,  with  her  son  and  a  group  of  LaFayette  friends,  the  length  and  breadth  of  England and  Scotland  for  ten  days  in  1987,  and  when  Mrs.  Dennis  entered  a  nursing  home  in  January  2014  her  suitcase  still  bore  proudly  its  Globus  Gateway  sticker.

Knoxville  Tours  took  Mrs.  Dennis  by  bus  to  so  many  destinations  that  finally  Mrs.  Dennis  accompanied  Knoxville  Tours  by  plane  to  Australia  and  New  Zealand,  having  run  out  of  more  domestic  destinations.  The  Lifeline  button  she  wore  for  protection  before  entering  the  nursing  home  had  attached  to  its  chain  a  ring  mounted  with  the  large  opal  she  had  purchased  in  Australia.

A  dedicated  genealogist  who  found  the  extensive  resources  of  the  Cherokee  Regional  Library’s  local  History  Room  stimulating,  Mrs.  Dennis  was  active  in  her  local  chapters  of  the  Colonial  Dames  of  XVII  Century  (Chatanuga  Chapter),  Daughters  of  the  American  Revolution  (William  Marsh  Chapter)  and  United  Daughters  of  the  Confederacy.  Friends  began  to  realize  that her  decisive  character  may  have  had  genetic  roots  in  a  family  tree  which  included  eight  members  of  Congress  and  three  governors  as  well  as  Grover  Cleveland’s  Secretary  of  the  Navy  and  James  Buchanan’s  Minister  to  St.  Petersburg.

But  Mrs.  Dennis’s  approach  to  history  was  far  simpler  than  these  connections  would  indicate:  “If  it  didn’t  happen  in  Walker  County,  it  wasn’t  important.”  She  loved  the  county  into  whose  rich  history  she  had  been  born.  Little  gave  her  greater  pleasure  than  a  drive  up  and  down  the  length  of  the  West  Armuchee  Valley,  where  she  could  still  remember  the  names  of  the  families  which  had  occupied  the  older  houses  during  her  childhood  and  youth.  A  grandfather  who  had  been  for  many  years  a  one-third  partner  in  the  Brick  Store  at  Villanow  made  her  the  inheritor  of  the  ledgers  for  that  store  covering  the  period  1880  -  1910.

Having  lived  into  an  age  of  revisionist  histories  of  the  Civil  War,  she  remained  convinced  that  the  story  Margaret  Mitchell  had  told  in  Gone  With  the  Wind  best  recorded  the  difficult  experiences  of  her  Georgia  ancestors  when  Walker  County  became  a  war-torn  area.  For  school  pageants,  as  a  child  she  had  worn  the  altered  “Colonial  Lady”  skirt  made  by  her  maternal  grandmother  from  material  sent  to  her  by  a  favorite  brother  who  died  in  one  of  the  preliminary  skirmishes  to  the  Battle  of  Antietam.  Mrs.  Dennis  remembered  the  stories  told  by  that  grandmother  about  foraging  Yankee  troops  that  shot  chickens  from  under  a  house  but  failed  to  steal  the  well  bucket  because  that  grandmother  was  obstinately  sitting  on  it.  Over  the  door  into  the  room  in  which  most  of  her  living  was  done,  Mrs.  Dennis  had  hung  her  Neal  grandfather’s  Civil  War  sword.

In  LaFayette,  Mrs.  Dennis  threw  herself  into  useful  work  with  local  groups,  whether  it  was  sitting  at  the entrance  to  a  weekly  church  supper  in  order  to  collect  the  money  or  maintaining  the  graduation  records  for  older  graduates  of  the  local  high  school  and  helping  organize  their  annual  reunion  dinners.  She  served  on  a  local  library  board  and  as  an  active  volunteer  at  a  church  library  helped  prepare  library  cards  in  the  best  professional  manner.  Few  things  pleased  her  more  than  helping  a  young  cousin  prepare  an  application  for  membership  in  a  genealogical  organization.

In  the  final  years  of  her  life,  Mrs.  Dennis  had  a  faithful  cleaning  woman  who  appeared  three  times  each  week  for  one  hour  a  day,  but  often  found  herself  turned  into  a  driver  to  take  Mrs.  Dennis  to  appointments  or  to  drive  her  around  town  so  that  she  could  keep  up  with  local  changes.  Mrs.  Dennis  read  all  issues  of  the  Walker  County  Messenger,  and  regretted  that  the  newspaper  could  no  longer  continue  the  extensive  “social”  coverage  that  had  made  its  picture  of  life  in  a  small  county  seat  town  so  definitive  in  earlier  years.

Mrs.  Dennis  was  an  active  member  of  the  First  Baptist  Church  in  LaFayette,  where  she  was  a  member  of  Ellis-Walraven  Sunday  School  Class  and  the  Mary  Christian  Circle.  Prior to that,  she  was  a  member  for  25  years  of  the  Chickamauga  Presbyterian  Church.

Mrs.  Dennis  was preceded in death by her husband,  Dr.  Walter  Roland  Dennis; and son, Walter Reece Dennis.

She  is  survived  by  her  son,  Stephen  Neal  Dennis,  of  Washington  and  LaFayette; and special cousin,  Rebecca  Love  Kidd  of  Chattanooga.

A  funeral  service  will  be  held  at  the  Wallis  Memorial  Chapel  of  the  Wallis-Wilbanks  Funeral  Home  in  LaFayette  at  2 p.m.  on  Monday,  February  3.  Burial  will  be  in  LaFayette  Cemetery.    

Visitation  will  be  on  Saturday,  February  1,  from 5-7 p.m. at the Wallis-Wilbanks Funeral Home who has charge of the arrangements.

In  lieu  of  flowers,  memorial  contributions  may  be  made  to  the  Christian  Appalachian  Project,  Box  459,  Hagerhill,  Kentucky  41222;  The  Care  Mission,  105  North  Chattanooga  Street,  LaFayette,  GA  30728;  or  First  Baptist  Church,  201  North  Main  Street,  LaFayette,  GA  30728.

David Franklin Catlett
David Franklin Catlett
  • 5/25/2024

David Franklin Catlett, 41 of Hixson, Tennessee, went home to be with Jesus on Tuesday, May 21, 2024. He was born on July 22, 1982. He fought a valiant battle with cancer. He was an avid fan ... more

Jean Perry Jollay
Jean Perry Jollay
  • 5/25/2024

Jean Perry Jollay, 86, of Hixson, passed away peacefully at her home on Friday, May 24, 2024, surrounded by her loving family. Born on Nov. 25, 1937, to Clarence and Jewel Perry, Jean was ... more

Lorie Fearon Bell
Lorie Fearon Bell
  • 5/25/2024

Lorie Fearon Bell, 92, of Chattanooga, Tennessee, passed away peacefully on May 20, 2024 at Fellowship Home at Brookside in Valdosta, Georgia, where he briefly resided since January of the same ... more